Athéisme et autisme

Sur le blog du magazine Discover, un article au titre trompeur: Atheism as mental deviance (l’athéisme comme déviance mentale).

Sans me prononcer sur la validité de l’expression « déviance mentale » (un mélange de déviance psychologique et de problème mental?) je peux affirmer sans crainte que le titre de l’article est trompeur, et qu’il n’y a rien de nouveau sous le soleil.

Il s’agit en fait d’une étude portant sur les croyances des autistes de haut niveau (AHN) et montrant qu’un assez haut pourcentage des AHN américains est athée. Cela s’expliquerait par leur difficulté à se représenter d’autres agents conscients (« hypoactive agency detection »), que ce soit d’autres personnes ou des agents surnaturels.

Les autistes, même de haut niveau, ont des difficultés à considérer que les autres sont aussi des agents conscients (problèmes avec une faculté mentale qu’on appelle Théorie de l’Esprit, ou Theory of Mind). On le savait déjà (voir les travaux de Simon Baron-Cohen par exemple). Et on sait que le « sens religieux » exploite en fait des fonctions déjà existantes, comme la Théorie de l’Esprit (cf Pascal Boyer, notamment [PDF]).

On pouvait donc anticiper les résultats de cette étude, qui demeure néanmoins intéressante, bien qu’elle omette de de tenir compte du facteur nerd, aussi corrélé avec l’athéisme et l’autisme de haut niveau (par exemple, les aspergers). Quand on lit que l’étude a recruté ses participants AHN sur un forum de discussion, on se dit que le facteur nerd pourrait peut-être, à lui seul, expliquer les résultats observés.

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